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Contexte et enjeu



2La radioactivité2

C’est la propriété d’un noyau atomique instable de se transformer en un ou plusieurs noyaux d’autres éléments, et d’émettre lors de cette transformation de la chaleur ainsi qu’une particule alpha (un noyau d’hélium), un électron (particule bêta) ou un rayonnement électromagnétique (rayon X ou rayon gamma).

Les atomes radioactifs se désintègrent selon une loi précise. Si l’on considère une quantité d’atomes (n) au temps T=0, la période est le laps de temps au bout duquel il ne restera plus que la moitié de (n) atomes encore radioactifs. Les autres se sont désintégrés pour donner de nouveaux éléments. Les éléments radioactifs n’ont pas tous la même période. Certaines périodes sont extrêmement courtes (des fractions de secondes) d’autres extrêmement longues (4,47 milliards d’années pour l’uranium 238). Le carbone 14 est radioactif. Sa période est de 5730 ans.

2Les effets sur l’homme 2

Les rayonnements ionisants, quelle que soit leur origine, naturelle ou artificielle, ont suffisamment d’énergie pour arracher des électrons aux atomes de la matière qu’ils rencontrent. Lorsqu’ils agissent sur les constituants des cellules vivantes, ils peuvent altérer les structures moléculaires, détruire ou modifier les cellules et, dès lors, produire deux catégories d’effets biologiques.

Des effets certains, dits déterministes (par exemple des brûlures, des nausées…) apparaissent systématiquement et de façon généralement précoce lorsque la dose de rayonnements reçue dépasse un seuil, spécifique à chaque effet. La gravité des dommages augmente avec la dose.

Des effets aléatoires, dits stochastiques (principalement des cancers) apparaissent de façon non systématique et toujours différée de plusieurs années chez les individus exposés. La probabilité d’apparition de ces effets augmente en fonction de la dose reçue, mais leur gravité est indépendante de la dose.

2Les sources d’expositions de l’homme2

Aujourd’hui 60 à 70 % de la radioactivité à laquelle l’homme est exposé est d’origine naturelle. Elle provient essentiellement de quatre sources :

En France, l’impact moyen des rejets industriels en situation normale (réacteurs nucléaires, industrie du combustible, traitement des déchets) est inférieur à quelques millièmes de la radioactivité naturelle. Le bilan global de l’environnement radioactif en France, toutes origines confondues, représente une exposition moyenne de 4 mSv par an dont 2,4mSv est due aux sources naturelles d’exposition.

Ordre de grandeur de la radioactivité naturelle présente dans quelques milieux ou produits